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Article about When I Was Cruel
Clarin (Spanish), 2002-04-06
- Alan Di Perna


Translation by Alex Valella


PICTURE. Costello says that as a boy they made him walk behind the bishop. "My face was more solemn than that of the others"." (Foto: EFE)  


"This is not a return to anything".

At 45 years of age, the noted singer-songwriter returns with his own record, and with a sound as raw as that of his early years. Along the way, he rails against rock and explains why he involves himself in so many side projects.


"Simply put, I came back wanting to do this", says Elvis Costello. He is referring to his new album "When I Was Cruel", the most energized record he's put out in some time. After collaborating with jazz musicians and opera stars, and after appearing in films and composing film scores, Elvis Costello has returned to what critics perceive as his specialty: pop musical themes as sophisticated as they are acidic. The production values of his new record are thoroughly contemporary: sober and diverse in terms of styles. But the sarcastic spark and edge to be found in the new songs inevitably draw comparisons to the caustic Elvis Costello, circa 1977, the one responsible for the album "This Year's Model". The comparison does not please Mr. Costello at all.

"This is not a return to anything", he insists. "It would surprise me greatly if anyone thought that this recording compares to that record. The comparison is made because in both records my voice is angry-sounding, and also because my face is still melancholy. That's just who I am, and there is nothing I can do about it. It's just like in my childhood. I would always be selected to stand behind the bishop when he visited my school. It wasn't that I was more devout or better behaved. It was just because I had a dour-looking face. And I feel that this type of thing helps one in life. All of a sudden you are put in certain roles. But there is a great deal of savage humor in this record. It would be a mistake not to notice it."

Comfortable in a bungalow at the Beverly Hills Hotel, wearing a brown leather jacket with yellow stripes and clad in thermal sandals, Costello does not appear particularly dour. He appears to be barely bothered, in fact. After a day of interviews, he's due to fly to England to oversee the recording of his first orchestral composition, "Il Sogno", with the London Symphony.

His wide ranging tastes have led him to accumulate a schizophrenic amount of projects. Which is one of the reasons why it has been so long since we have seen a real Costello album. "When I Was Cruel" is his first record of original material since "All This Useless Beauty" in 1996. "It is completely absorbing working with Burt Bacharach, or writing an orchestral piece", he says. "These are not projects that I take lightly. It would be cheating my collaborators and a real insult to my public to do that. I believe that giving my all to get these projects done is something I owe myself to do. I do not worry about the continuity in my career. I don't even think about it."

The origins of "When I Was Cruel", in reality, date back to another of the many Costello side projects: the movie made in 1999 entitled "Prison Song". "A hip-hop opera", it's how Elvis Costello describes it, conceived by the rapper Q-Tip. The project gave birth to a song that ultimately was included in "When I Was Cruel": a lugubrious analysis of frivolity and disdain entitled "Soul for Hire". It also introduced Costello to the idea of creating songs with sampled rhythms. "I got the ides of putting together a drum kit based on classroom sounds", he says, "which is where we filmed the movie. The crumbling of paper became the cymbals and the sound of chairs being dragged along the floor became the drums".

"Obviously, I am making use of musical tools that are familiar to those who make dance music", expressed Costello. "But they are a novelty to me. What would not have been novel, would have been to return to the studio with a four piece rock band and act as if nothing had changed since 1994".

Working in Dublin, Costello finally hit upon a hybrid approach in "When I Was Cruel", mixing music actually played with sampled sounds. "The record has been influenced by what I usually listen to, which is not rock. I don't like rock. It's all too formulaic. It's not useful. There is more sonic value in modern rhythm and blues; and on occasion in modern pop melodies. People keep lamenting that no one writes songs like those written in the golden era of Motown, but I believe that anything by Destiny's Child or TLC is on a par with those songs."

Maturity underlays a large part of "When I Was Cruel". Another key theme is found in the song "45" which Costello says he wrote the day of his forty-fifth birthday: "I believe I composed it in one draft. It all came to me in one afternoon. Sometimes it happens this way, and other times you have to wait years for a song to appear."

While other songs in the record are mysterious or hallucinogenic in tone, "45" is notably concise; with a metaphysical bent which highlights the formidable discipline of Costello's lyrics. Forty-five is not only the age of the songwriter, but it's also the year (1945), when his parents' generation returned from the War and started the Baby Boom. And "45s" signify the vinyl records which molded the lives of baby boomers like Declan McManus, the real name of Elvis Costello. It is a theme that is truly autobiographical.

"But at the same time, I am almost certain that there are people who listen to the song and recognize something in themselves in the song", adds the writer, "And that is the real goal of lyric writing. It's a shared experience. "45" is also a happy song. It's not really a melancholy song."

But the majority of Costello's work during the last ten years has been full of melancholy, as he has consciously pursued musical genres associated with "mature" artists. His collaboration with Burt Bacharach (the composer of classics such as "Raindrops are Falling on My Head"), "Painted From Memory", in 1998 is an example. And in his work with classical artists such as the Brodsky Quartet ("The Juliet Letters", in 1993), and his work with the opera singer Anne Sofie Van Otter ("For the Stars", 2001), Costello has invented a lyric style uniquely his.

It seemed during this time that the mature Costello wanted to abandon the youthful exuberance of rock and roll for good. "After composing "Mighty Like a Rose" (1991) I started to obsess about writing "precious" themes", he says. There was indeed something sad in these efforts, and it was founded on Costello's decision that "grown-ups older than ..." shouldn't be writing rock and roll songs. With hindsight he recognizes his mistake.

"When I recorded "All this Useless Beauty" I found myself in a less positive mental state than where I am now. Essentially, I thought the game was up. But of course I now know that it is far from finished. I felt older when I was making that record than now. I felt as if I had become disconnected from the rhythmic motor of the music, because I felt that that connection was a product of youth. Now I don't see it that way. And I think my changed view is to a large extent the result of a number of mature artists who are inspiring me. The last two years Bob Dylan has given me reason to believe that a mature artist can continue to create. Age is not important. It's how sharp you are."

One of the sweetest songs of the new record, "My Little Blue Window", without a doubt comes across as a love song for his wife Cait, with whom he has lived since 1986 in the city of Dublin. "It's about living with a dastardly lover who breaks down your defenses to the point where you can only see the dark side of life", explains Elvis. "Of course you only see things this way because you can't turn to face the light. And when you are in that state, it's like looking at the world through a blue tinted glass. That's the poetic conceit of the song. And I know for a fact that it's true, because I used blue tinted glasses for a couple of years and became terribly depressed. I remember that when I met Barbara Orbison a few years ago, before meeting Roy, she said to me: "you are the only person, other than Roy, capable of sitting in a dark, dingy restaurant wearing blue tinted glasses ".

Now that Costello has returned to aggressive sounding music, will he stay with it?

"I hope not, of course", he laughs. "Continuing like that all the time would be boring. It's something you should try only once in a while. My next record will be totally different. That's how life stays interesting and doesn't become routine. I know that's not good news for the record company, because they simply want you to repeat your last hit record. But let's be realistic, I have never worked this way".



"Esto no es una vuelta a nada"

A los 45 años, el notable cantautor volvió con disco propio y con un sonido tan crudo como el de sus principios. De paso, despotrica contra el rock y explica por qué se maneja con tantos proyectos paralelos.



PRESENCIA. Costello dice que de niño siempre lo ponían detrás del obispo. "Mi facha era más solemne que la de los demás." (Foto: EFE)  

Lo fueron limpiando los años

Su top 5


Sencillamente volví con ganas de hacer esto", dice Elvis Costello. Se está refiriendo a su nuevo álbum When I Was Cruel (Cuando yo era cruel), lo más enérgico que haya hecho desde hace tiempo. Después de colaborar con personajes del jazz y estrellas de ópera, después de actuar en filmes y componer música de cámara, Elvis Costello ha vuelto a lo que los críticos perciben como lo mejor que ha hecho: temas pop tan cultivados como ácidos. Los valores de producción del álbum son absolutamente contemporáneos, sobrios y diversos en cuanto al estilo. Pero la chispa sarcástica y filosa en las melodías de los temas inevitablemente nos lleva a comparaciones con el cáustico Elvis Costello clase 1977, el del álbum This Years Model. La comparación no le agrada en absoluto.

"Esto no es una vuelta a nada", insiste. "Me sorprendería bastante que alguien piense que esto se parece a This Years Model. Es sólo porque tengo una voz enojada, de la misma manera que tengo una cara muy melancólica. Es así y no hay nada que hacer. Incluso cuando niño, siempre me elegían para ir detrás del obispo cuando éste visitaba mi escuela; mi facha era más solemne que la de los demás, no porque fuera más devoto o tuviera mejor conducta, sino porque tenía cara de tragedia. Y creo que este tipo de cosas a uno le ayudan en la vida. De pronto te dan esos roles. Pero hay gran cantidad de humor salvaje en este disco. Sería una equivocación no fijarse en eso".

Cómodo en un bungalow del Beverly Hills Hotel, luciendo un saco de cuero marrón con vetas amarillas y un par de chinelas térmicas, Costello no parece particularmente desdichado. Se nota apenas importunado. Después de un día de entrevistas, deberá volar a Inglaterra para controlar la grabación de su primera composición para orquesta, Il Sogno, con la Sinfónica de Londres.

Sus gustos descabelladamente universales lo han llevado a acumular una cantidad esquizofrénica de proyectos. Que es una de las razones por la cual hacía tanto tiempo que no teníamos un verdadero álbum de Costello. When I Was Cruel es su primer material nuevo sin participaciones de otros artistas desde All This Useless Beauty, de 1996. "Te absorbe totalmente trabajar con Burt Bacharach o escribir una partitura para orquesta", dice. "No son cosas que se puedan hacer a medias. Sería engañar a tus colaboradores y un verdadero insulto para el público. Siento que tener la experiencia de esos proyectos del modo que salieron es algo que me debo a mí mismo. No me preocupa la continuidad de mi carrera. Ni se me pasa por la mente".

Los orígenes de When I Was Cruel, en realidad, se remontan a otro de los muchos proyectos laterales de Costello; la película hecha en 1999 llamada Prison Song. "Una ópera hip hop", como la describe Elvis Costello, concebida por el rapero Q-Tip. El proyecto dió una canción que terminó integrando When I was Cruel: un análisis lúgubre de frivolidad y menosprecio llamada Soul for Hire. También introdujo a Costello en la idea de crear temas con bases rítmicas sampleadas. "Tuve la idea de hacer un kit de batería a partir de los sonidos de un aula de clases" —dice—, "que es donde se rodó una escena del filme. El crujido del papel hacía los platillos y el bombo era el sonido de las sillas que se arrastran en el piso".

"Obviamente, estoy sirviéndome de técnicas que son muy familiares para los que hacen discos bailables", expresó Costello. "Pero para mí son una novedad. Lo que no hubiera sido novedad, sería haber vuelto al estudio con una banda de cuatro rockeros y actuar como si nada hubiese cambiado desde 1994".

Trabajando en Dublín, Costello finalmente desplegó un tratamiento híbrido en When I Was Cruel, mezclando música tocada con grabaciones de ritmos sampleados, programados y procesados. "Esto ha sido influído por lo que suelo escuchar, que no es rock. No me gusta el rock. Todo es cuadrado. No es sutil. Hay mayor valor sónico en el rythm and blues moderno; y en ocasiones, las melodías, particularmente algunas del pop. La gente sigue lamentándose porque no escriben canciones como en los viejos tiempos de Motown pero yo creo que cualquier cosa de Destiny''s Child o TLC están a la altura de aquellos temas".

Madurez es lo que subyace en gran parte de When I was Cruel. Otro tema clave es 45, que Costello dice haber escrito el día de su cumpleaños número cuarenta y cinco: "Creo que no hubo borradores. Todo apareció en una tarde. A veces eso sucede y otras, hay que esperar años por un tema".

Mientras que otras canciones son arrastradas, alucinógenas y misteriosas, 45 es notablemente concisa; de una altivez metafísica que exhibe la formidable disciplina de las letras de Costello. Cuarenta y cinco no sólo es la edad del autor, sino que también el año (1945), cuando la generación de sus padres volvió de la guerra para iniciar el baby boom. Y 45 son los discos de vinilo que moldearon la trayectoria de los baby boomers como Declan MacManus, el nombre verdadero de Elvis Costello. Es un tema salvajemente autobiográfico.

"Pero al mismo tiempo, estoy casi seguro de que hay gente que lo escucha y se reconoce", agrega el autor. "Y esa es realmente la intención al escribir una letra. Es una experiencia compartida. Cuarenta y cinco también es un tema alegre. No es para nada una canción melancólica".

Pero la mayor parte de la obra de Costello de los últimos diez años ha estado cargada de melancolía en la persecución, consciente, de géneros musicales para mayores. Su álbum en colaboración con Burt Bacharach (el compositor de clásicos como Gotas de lluvia sobre mi cabeza), Painted from Memory, de 1998, por ejemplo. Y en su trabajo con artistas clásicos como el Brodsky Quartet (The Juliet Letters, 1993) y la cantante de ópera Anne Sofie Van Otter (For the Stars, 2001), Costello inventó un modo lírico sepia completamente suyo.

Parecía que el Costello maduro quería abandonar la exuberancia juvenil del rock and roll para siempre. "Después de que escribí Mighty Like a Rose (1991) me empecé a preocupar por hacer temas hermosos", dice. Había, sí, algo triste en esos supuestos subyacentes, y es la decisión de Costello de que "los mayores de..." no deberían hacer rock and roll. Con una mirada retrospectiva, lo reconoce.

"Me encontraba con un espíritu menos positivo que el actual cuando grabé All This Useless Beauty. En esencia, creía que el juego se terminaba. Pero por supuesto que el juego no se terminó. Me sentía más viejo cuando estaba haciendo el disco que ahora. Sentía que me había desconectado del motor rítmico de la música, porque sentía que era producto de la juventud. Ahora ya no pienso así. Y creo que eso lo saqué en gran parte de los artistas crecidos que hay en el mundo y que son inspiradores. Los últimos dos años de Bob Dylan te dan razones para creer que un artista puede seguir creando. La edad no es importante. Es cuán incisivo seas".

Una de las canciones más dulces del disco nuevo, My Little Blue Window, sin duda se perfila como una canción de amor para su mujer Cait con quién vive desde 1986 en la ciudad de Dublin. "Es acerca de estar con alguien que se cansó del amante sinvergüenza que te rompe las defensas cuando sólo podés ver las cosas desde lo negativo", explica Elvis. "Claro que sólo ves las cosas así porque no podés darte vuelta hacia la luz. Y cuando estás en ese estado, es como mirar a través de un cristal azul. Ese es el artilugio poético de la canción. Y sé que es verdad, porque usé anteojos azules durante dos años y me puse terriblemente depresivo. Recuerdo que cuando conocí a Barbara Orbison hace unos años, antes de conocer a Roy, ella dijo: ''sos la única persona, aparte de Roy, capaz de sentarse en un oscuro y atestado restaurante usando anteojos azules''".

Ahora que Costello está de vuelta con ánimo de música agresiva, ¿seguirá así?

"Espero que no, por supuesto", se ríe. "Ser así todo el tiempo es insoportable. Es algo que sólo te puede pasar de vez en cuando. Mi próximo disco será totalmente distinto. Es por eso que la vida sigue siendo interesante y no se vuelve una rutina. Sé que no son buenas noticias para las compañías discográficas, porque siempre quieren un disco igual al que tuvo más éxito. Pero seamos realistas, nunca funcioné de esa manera".

Traducción de Cecilia Benítez


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